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ene 15

Una nueva investigación muestra cómo el sueño elimina las toxinas del cerebro

dormir colchón

Hace tiempo que sabemos que dormir es tan importante para nuestra salud como la buena nutrición y el ejercicio regular. No dormir lo suficiente es perjudicial para el funcionamiento diurno, para nuestro estado de ánimo, energía, concentración y tiempo de reacción. A largo plazo, contribuye a la obesidad y al riesgo de enfermedades graves.

Pero la investigación ha encontrado que las noches de insomnio tienen implicaciones mucho más allá de darnos sueño al día siguiente. Cuando nos vamos a dormir, nuestros cerebros van a trabajar, realizando funciones críticas que afectan la cognición y la memoria .

Durante las horas de vigilia, el cerebro es bombardeado con más estímulos de los que puede procesar. Cuando dormimos, el cerebro ordena el caos y archiva recuerdos para su posterior recuperación. Lo hace fortaleciendo las conexiones neuronales críticas , descartando las que no son importantes y solidificando nuevos recuerdos.

Esto explica por qué "dormir en él" nos ayuda a recordar una tarea recién aprendida. También ayuda a explicar por qué las personas que sufren de déficit de memoria pueden recordar un nombre de hace 40 años, pero no lo que almorzaron ayer. Sus cerebros se han vuelto menos eficientes para hacer nuevas conexiones y almacenar nuevos recuerdos.

La otra función crítica que ocurre durante el sueño puede considerarse como limpiar el cerebro, en realidad eliminar los productos de desecho que se acumulan durante todo el día, incluidas las toxinas como la beta amiloide, que está implicada en la enfermedad de Alzheimer . Todos esos estímulos que llegan durante el día mantienen a las neuronas en el cerebro disparando en todos los cilindros y, como sucede con todos los órganos del cuerpo que convierten el combustible en energía, esa energía produce proteínas de desecho que se acumulan durante las horas de vigilia y deben eliminarse cuando dormir.

Una nueva investigación ha proporcionado información sobre cómo funciona esto y puede conducir a una hoja de ruta para prevenir el deterioro cognitivo y las enfermedades degenerativas como el Alzheimer. Durante el transcurso de la noche, nuestros cerebros pasan por varias fases, desde un sueño más ligero, hasta un sueño reparador profundo, casi inconsciente, caracterizado por ondas cerebrales más lentas, hasta un movimiento rápido ( REM)) duermen cuando el cerebro se vuelve más activo y es más probable que soñemos. Los investigadores se han centrado en la fase profunda y no REM del sueño durante la cual la actividad cerebral se ralentiza y se produce la retención de la memoria. Un estudio de 2013 en ratones mostró que durante esta fase, el líquido cefalorraquídeo, un líquido acuoso que rodea el cerebro y la médula espinal, elimina las toxinas acumuladas, pero no estaba claro cómo o por qué ocurrió esto y no se había demostrado un efecto similar en humanos

Recientemente, en un estudiopublicado en la revista Science , un equipo de investigadores con sede en Boston, utilizando técnicas no invasivas en sujetos humanos, demostró que la actividad eléctrica de las ondas cerebrales juega un papel en este proceso.

Las ondas cerebrales son producidas por pulsos eléctricos de masas de neuronas que se disparan juntas al ritmo. Su actividad es más rápida cuando estamos despiertos y más lenta cuando dormimos. Los sujetos en el estudio llevaban tapas de EEG (electroencefalograma) que rastreaban la actividad eléctrica en sus cerebros, mostrando en qué fase del sueño estaban mientras dormían dentro de una máquina de resonancia magnética que medía los niveles de oxígeno en la sangre y el flujo de líquido cefalorraquídeo en sus cerebros. Lo que encontraron los investigadores es que durante el sueño no REM, las neuronas se sincronizarían y todas dejarían de disparar al mismo tiempo. Durante este "tiempo de silencio", la sangre fluiría del cerebro ya que la falta de actividad significa que el cerebro necesita menos oxígeno. A medida que la sangre fluía, el líquido cefalorraquídeo entraba rápidamente, ocupando los espacios vacíos y eliminando las toxinas del cerebro.

Este hallazgo ilustra una vez más la importancia del sueño. Las neuronas están ocupadas cuando estamos despiertos; no dejan de disparar al unísono y necesitan oxígeno para hacer su trabajo. Entonces, la sangre no está desocupando el cerebro y no hay espacio para que el líquido cefalorraquídeo fluya y elimine los productos de desecho de toda esa actividad. Sabemos que las personas que padecen enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer tienen ondas cerebrales más débiles y lentas, por lo que podría haber menos y más lentas ondas de líquido cefalorraquídeo que eliminen las toxinas de sus cerebros. La implicación es que centrarse en una forma de aumentar el flujo de líquido cefalorraquídeo podría ser una forma efectiva de prevenir o tratar el Alzheimer.

Muchos intentos de desarrollar medicamentos para tratar el Alzheimer se han centrado en el beta amiloide en sí sin un éxito notable. Mejorar el "ciclo de lavado" en el cerebro podría eliminar no solo beta amiloide sino también otras toxinas, como la tau, una proteína que se ha encontrado enredada en los cerebros de los enfermos de Alzheimer. La investigación continuará mientras todos reconocemos una vez más lo importante que es capturar nuestro zzz.


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